close
close

T20 World Cup brengt cricket ‘thuis’ voor de Zuid-Aziatische gemeenschap in New York | ICC Wereldbeker T20 Heren

Long Island, New York — Op een koele zondagmiddag in mei keek Anjum Sabar – aanvoerder van PakAmerica Cricket Club – toe terwijl zijn team tegen Hawks Cricket Club sloeg op een grasveld in Eisenhower Park in Long Island, New York.

De wedstrijd – onderdeel van de New Yorkse Commonwealth Cricket League (CCL) – werd gespeeld op een steenworp afstand van wat nu het Nassau County International Cricket Stadium is, een van de locaties voor de lopende ICC Men’s T20 World Cup.

Terwijl arbeiders de laatste hand legden aan het speciaal gebouwde modulaire stadion – dat de Zuid-Aziatische krachtpatsers India, Pakistan, Sri Lanka en Bangladesh zou huisvesten – speelden twee teams, bestaande uit semi-professionele cricketspelers van Zuid-Aziatische afkomst, het spel in de buurt.

Sabar, een 43-jarige zakenman, migreerde in 1998 vanuit Pakistan naar de Verenigde Staten en begon een jaar later cricket te spelen bij PakAmerica. Sadaf Sabar, zijn vrouw van 14 jaar, weet wel beter dan hem in het weekend om hulp te vragen, want elke zondag trekt Sabar naar verschillende parken in New York om het spel te spelen waarmee hij in Pakistan is opgegroeid.

‘Thuis’ cricketwedstrijden werden altijd op de televisie bekeken in zijn ouderlijk huis in Sialkot, een stad in het noordoosten van Pakistan die bekend staat als ‘s lands grootste productiecentrum voor sportartikelen.

“Ik ben nog nooit in het stadion geweest om naar een wedstrijd te kijken”, vertelt Sabar aan Al Jazeera terwijl hij naar zijn PakAmerica-teamgenoten kijkt.

“We keken naar de wedstrijd op tv en speelden het op straat – zoals alle Pakistaanse kinderen doen.”

cricket onder immigranten uit New York
Aanvoerder van PakAmerica Cricket Club, Anjum Sabar, links, kijkt naar de spelers op het veld terwijl Sarmad Khan, rechts, zijn knuppel omhoog houdt tegen het einde van een wedstrijd in New York (Sadef Ali Kully/Al Jazeera)

Cricketfans – oud en nieuw

Het is een soortgelijk verhaal voor veel Zuid-Aziatische cricketspelers die nu New York hun thuis noemen en het spel spelen om verbonden te blijven met hun roots.

Voor Sabar en zijn vrienden betekende cricket thuis geld inzamelen om tennisballen te kopen voor hun tape-ball-spellen op straat; heen en weer rennen in chappals (pantoffels) terwijl vrienden vanaf de zijlijn “aik aur, aik aur” (nog een keer rennen) riepen en zich terug naar huis haastten vóór het avondmaghribgebed.

Nu komen die cricketwedstrijden in de buurt tot leven wanneer de Zuid-Aziatische diaspora na een week van ratrace van het leven samenkomt in de parken van New York.

Terug in Eisenhower Park had de wedstrijd PakAmerica vs Hawks CC een onverwachte toeschouwer.

Mike Niewander, een verbijsterde 56-jarige uit het welvarende dorp New Hyde Park op Long Island, keek toe vanaf de parkeerplaats.

‘Ik begrijp het spel niet,’ zei Niewander tegen Al Jazeera terwijl hij een sigaar rookte, leunend tegen zijn zware fiets.

“Ik probeer het zelf uit te zoeken voordat ik iets op sociale media zie of erover lees”, zei hij terwijl hij naar het veld keek.

“Elke zondag rijd ik hierheen en kijk naar de wedstrijd. Ik kwam het spel afgelopen zomer tegen en nu kom ik hier elk weekend om te ontspannen op mijn zondag.”

INTERACTIEF - T20 WK Heren-stadions-locaties-kaart-2023 kopie 2-1716469524
(Al Jazeera)

Cricket levend houden in New York

Cricket bestaat al 44 jaar in New York. De CCL kwam in 1979 in New York samen en omvat meer dan 120 clubs, volgens gemeenschapsleider Imran Pasha van Long Island, die opgroeide met cricket in Hyderabad, India.

Hij beweert dat “elk type cricketwedstrijd” in New York wordt gespeeld. “Van harde bal tot zachte bal tot tapebal tot hardtennis – alles.”

Nu is New York gastheer van wedstrijden met veel meer profiel en hogere inzetten.

Vorig jaar hebben de VS de hostingrechten verworven voor 16 van de 53 T20 World Cup 2024-wedstrijden, waaronder misschien wel de grootste, afgezien van de finale: India versus Pakistan.

Het modulaire stadion van Long Island, dat de afgelopen maanden stukje bij beetje is samengesteld, biedt plaats aan ongeveer 40.000 toeschouwers. De verwachting is dat deze op 9 juni volledig gevuld zal zijn.

In 2023 had het ICC een locatie in de Bronx gekozen om het stadion op te zetten, maar leden van de gemeenschap en lokale leiders uitten bezorgdheid over het milieu en eisten een openbare herziening van een milieustudie vóór de goedkeuring van het stadion. De goedkeuring zou een openbaar beoordelingsproces moeten doorlopen dat tot zes maanden had kunnen duren, wat volgens Pasha aanleiding zou zijn voor het ICC om naar Long Island te verhuizen.

“Long Island heeft de ruimte en de omgeving om zoiets groots en spectaculairs als het WK te organiseren”, vertelt hij aan Al Jazeera.

De 45-jarige speelt voor de Long Island Cricket Club in de lokale competitie. Hij heeft samengewerkt met de plaatselijke subcommissie van Nassau County, die contact onderhoudt met het ICC over zaken die verband houden met het organiseren van de acht wedstrijden in New York.

Pasha is software-ingenieur van beroep en is enthousiast over de kansen die de WK-wedstrijden kunnen bieden voor de lokale cricketgemeenschap, maar ook voor bedrijven in Nassau County.

“We werken er hard aan om de clubs zo professioneel mogelijk te houden door middel van lokale sponsoring, getrainde scheidsrechters, tenues, uitrusting en parkvergunningen”, zei hij.

“(Deze dingen) kosten tijd en geld, maar we komen samen en doen ons best.”

Pasha rekent op het WK om “de dynamiek te veranderen van hoe cricket in New York wordt ontvangen”.

“Alleen al het stadion heeft de broodnodige aandacht gebracht bij de lokale clubs – aandacht waar ze al een tijdje op wachten en hopen te krijgen.”

provincie Nassau
Het Nassau County International Cricket Stadium werd gebouwd voor de ICC T20 World Cup in Long Island, New York (Seth Wenig/AP)

Het inspireren van de volgende generatie

Pasha, die in de lokale gemeenschap bekend staat om zijn eerlijkheid en harde werk, hoopt dat het toernooi een domino-effect zal hebben op de lokale cricketscene.

“Het zou kunnen leiden tot (goede) scoutingmogelijkheden voor team USA en het organiseren van interstatelijke wedstrijden – vergelijkbaar met hoe cricket in andere landen wordt gespeeld,” legde hij uit.

Anderen, zoals Neville Kunjravia, zien het WK als een netwerkmogelijkheid. De 34-jarige beheerst al jaren de rol van cricketscheidsrechter en hoopt dat het ICC hiervan kennis zal nemen. Zijn droom is om felbegeerde wedstrijden, zoals het WK, te scheidsrechteren.

Hij was scheidsrechter in de PakAmerica-Hawks CC-wedstrijd met een marineblauwe slappe hoed – vergelijkbaar met die gebruikt bij cricketscheidsrechters.

Voor Ali Zafar, eigenaar van de enige bekende winkel voor cricketuitrusting – Zar Sports – op Long Island, is het een gevoel van trots en opwinding dat cricket eindelijk ‘thuis’ komt voor hem en andere Zuid-Aziatische diaspora zoals hij.

“Het WK werd altijd ergens anders gehouden en ik heb nooit de kans gehad om naar een wedstrijd te gaan kijken of deel uit te maken van de opwinding”, zei hij.

De 38-jarige kon geen kaartjes kopen voor de spelen in New York, maar hij hoopt dat de aanwezigheid van ‘s werelds grootste cricketspelers “de jongere generatie naar het spel zal lokken”.

“We nemen allemaal onze kinderen mee naar onze (lokale) wedstrijden, maar dat is wat anders dan dat ze als spelers mee willen doen.”

Sabar, de aanvoerder van PakAmerica, heeft ook hoge verwachtingen van het toernooi.

“Ik wil echt dat jongere mensen dezelfde passie voor het spel hebben als wij”, zei hij.

“Ik hoop dat ze het stadion hier behouden voor de lokale teams, zodat de jongere generaties net zo van cricket kunnen genieten als wij.”